Todd Howard fala sobre o futuro da Bethesda agora que faz parte do Xbox

Diz que serem adquiridos pela Microsoft já era algo esperado devido aos seus fortes laços com a empresa nos últimos 18 anos

A aquisição da ZeniMax Media, controladora da Bethesda, pela Microsoft, foi uma surpresa para a maior parte da indústria, incluindo, de acordo com o diretor de The Elder Scrolls e Fallout, Todd Howard, muitas pessoas na empresa.

Com mais de 2.300 funcionários, a desenvolvedora e editora é talvez a maior compra do Xbox até hoje. Isso encerra as décadas de independência da Bethesda, embora Howard nos diga que o negócio não será fechado até o ano que vem, “então há algum tempo antes que pareça real”.

“Depois que o choque passou, houve uma grande empolgação dada a relação que tínhamos com a Microsoft e como o caminho se aproxima. não apenas para nós, mas para a indústria de jogos”, diz ele sobre a reação interna ao notícia.

“Estamos muito alinhados, e estamos há muito tempo, com a mesma visão de para onde os jogos estão indo e como podemos ser embaixadores e levar isso adiante.”

Howard está falando conosco antes de seu keynote Develop: Brighton 2020 na próxima semana, que será apresentado por Games Industry. Esta sessão de uma hora explorará a carreira de 26 anos do diretor e produtor executivo enquanto ele se prepara para receber o Prêmio Develop Star, então, naturalmente, nossa conversa individual se concentra principalmente nas maiores notícias de aquisição de jogos de 2020.

Além do choque geral, as reações externas variaram de fãs de The Elder Scrolls se comprometendo a comprar um Xbox por medo de que o PlayStation não recebesse mais jogos Bethesda, a uma campanha pedindo à Sony para adquirir a Konami como algum tipo de contra-ataque.

Por mais estúpidas e talvez irracionais que essas reações possam parecer, elas falam da magnitude do negócio, algo que Howard não apreciou totalmente estar tão “no mato” ao realmente organizá-lo.

“Eu subestimei grosseiramente o impacto na comunidade de jogos em geral”, diz ele.

Também houve críticos da indústria que, embora intrigados com a aquisição, também expressaram preocupação com a consolidação da indústria, observando que a fusão de empresas maiores nem sempre é uma tendência positiva no longo prazo.

Howard, no entanto, não compartilha dessas preocupações e aponta para a longa história entre a Microsoft e a Bethesda em mais de 18 anos como uma indicação de que esta é uma parceria mais adequada do que algumas pessoas podem pensar.

“Não sei se isso pressagia alguma outra grande consolidação. Em outros setores, isso acontece de vez em quando”, diz.

“Todos os jogos que fizemos tem uma forte parceria com a Microsoft de alguma forma. Assim, quando chegamos em Starfield e The Elder Scrolls VI, acho que isso é uma parceria de uma forma mais ampla.”

Em comparação com as inúmeras outras aquisições da Microsoft nos últimos anos, a Bethesda ainda possui um certo grau de autonomia. Na época, Pete Hines, da Bethesda, disse que a empresa ainda publicará seus próprios jogos como um rótulo do Xbox Game Studios, um contraste gritante com a Double Fine Productions, que, de acordo com Boneloaf, desenvolvedor do Gang Beasts, está encerrando suas próprias operações de publicação agora que faz parte do Xbox Game Studios.

Isso talvez explique o que Howard quer dizer quando nos diz que Bethesda está “abrindo mão de muito pouco”, acrescentando:

“A Microsoft é muito voltada para o criador, ainda seremos quem somos. Somos uma subsidiária, mas ainda estamos executando nossos jogos e empurrando tudo do jeito que temos.”

“Sentimos muito a sua visão de acesso; jogos para todos que podemos oferecer a qualquer pessoa, independentemente de onde eles estejam, de quais dispositivos estão jogando. Estamos muito, muito apaixonados por isso, e no final do dia estamos convencidos de que faremos produtos melhores e os levaremos a mais pessoas facilmente, sendo parte do Xbox em vez de ser apenas uma empresa terceira.”

Como com todas as aquisições que o Xbox fez nos últimos dois anos, é difícil não imaginar que foi pelo menos parcialmente impulsionado pelo desejo de conteúdo indispensável no Xbox Game Pass, seu serviço de assinatura disruptivo e em rápido crescimento.

Na verdade, a Microsoft já confirmou que novos títulos Bethesda, incluindo Starfield e The Elder Scrolls VI, estarão disponíveis através do Xbox Game Pass no lançamento.

Mas é o potencial para o resto dos IP’s da ZeniMax que talvez seja mais intrigante. Franquias como Prey e Dishonored são consideradas em espera, tendo lutado para atender às expectativas de vendas, apesar da aclamação da crítica por seus lançamentos mais recentes.

Mas o Xbox Game Pass trata de entregar uma variedade de conteúdo que as pessoas desejam, não apenas vendas brutas. Até o co-fundador da Id Software, John Carmack, comentou na época que o negócio pode levar ao renascimento de franquias mais antigas.

Howard certamente vê uma oportunidade:

“O Xbox Game Pass e coisas do tipo permitem que os títulos tenham sucesso onde a economia do negócio, e ter que vender coisas no varejo para vender uma quantidade X de cópias… Isso funciona contra alguns jogos.”

”Assim como em outros caminhos, vamos pegar a televisão ou filmes. Certos tipos de comédias ou dramas de grande orçamento foram embora. A TV foi para a coisa mais barata que eles poderiam fazer em muito tempo, reality shows, que eu poderia equiparar a um jogo grátis. O que traz os olhos? O que é barato? Certo, vamos tirar.”

The Elder Scrolls Vi estará disponível através do Xbox Game Pass no lançamento, mas será em outros consoles? Howard diz que os detalhes ainda não foram definidos.

“As assinaturas vieram e agora você vê a qualidade e o investimento em dramas ou séries de ficção histórica. É aí que os criadores podem ir e criar o que as pessoas querem e faz sentido para todos: as pessoas que pagam as contas, as pessoas que criam e as pessoas que o consomem. É isso que vemos acontecer com jogos como o Game Pass.

“Os IPs que você mencionou, não posso falar com os que não trabalho pessoalmente, nem mesmo com os de outras pessoas … Mas veja os jogos de aventura clássicos, eles agora têm vida real dentro de um serviço como esse, jogos que realmente não fazem muito sentido econômico por US 60, ou talvez até US $30 se alguém for jogar por cinco ou seis horas, mas em um sistema como esse faz todo o sentido.”

”Isso leva muitas pessoas a dizer ‘Ei, eu experimentei isso e não teria de outra maneira’, e os criadores tiveram que fazer isso sem o fardo de ‘Será que isso vai dar certo? Será que vamos fazer outro?’

“Estou extremamente otimista sobre o que algo como o Xbox Game Pass traz, não apenas para as pessoas que o jogam, mas para os criadores serem desenfreados em termos do que podem criar.”

A implicação é que os serviços de assinatura como o Xbox Game Pass podem afastar a indústria do uso de números de vendas como métrica principal para o sucesso, algo certamente em linha com a estratégia da Microsoft, que não divulgou números de vendas do Xbox One por vários anos.

Todas as outras formas de entretenimento estão mudando para assinaturas, e o foco do Xbox no Game Pass certamente sugere que o dono da plataforma está pressionando por uma indústria onde o sucesso do primeiro dia ou da semana um é menos importante do que antes. Mas Howard acredita que há um equilíbrio a ser alcançado.

“Não acho que haja uma maneira, e nunca deveria haver uma maneira de avaliar o sucesso”, diz ele.

“Voltando à TV e aos filmes, existem alguns daqueles que irão ao teatro, coisas como Vingadores. Depois, eles virão para aluguel e, eventualmente, para algum tipo de serviço de assinatura ou streaming. E depois, há aqueles que vão direto para a televisão e têm anúncios, e assim são bem-sucedidos.”

“Minha esperança, e você está vendo isso acontecer, o que me dá grande alegria, é que todos esses caminhos estejam começando a ter sucesso. São os meios de assinatura e streaming que os jogos não tiveram, e está chegando agora e muito rapidamente sendo comprovado bem-sucedido, mas isso não significa que os outros devem ou irão embora.”

“A próxima geração, nos próximos cinco ou dez anos, trata-se realmente de trazer acesso aos jogos com muita facilidade para todos, não importa onde estejam no mundo ou que dispositivos gostem de jogar.”

Esta é certamente uma folha do manual da Microsoft, que posicionou o Xbox mais como um ecossistema de jogos do que uma plataforma no sentido tradicional. Os assinantes do Game Pass podem acessar uma biblioteca de jogos, incluindo todos os títulos originais, que serão os jogos da Bethesda quando o negócio for fechado, por meio de seu console Xbox, Windows 10 ou até mesmo outros dispositivos por meio de sua tecnologia de streaming Project xCloud.

O salvamento na nuvem significa que os jogadores continuam de onde pararam, não importa para qual dispositivo eles mudem.

Dishonored é um excelente exemplo de franquia que sofre em vendas, mas ganha elogios o suficiente para prosperar no Xbox Game Pass.

A Microsoft é uma das várias empresas que estão avançando nessa direção, com o Google conduzindo seu serviço Stadia e a Amazon anunciando recentemente sua própria oferta de jogos em nuvem, Luna.

Até mesmo a principal rival da Sony tem o serviço PlayStation Now, desenvolvido no pioneiro dos jogos em nuvem Gaikai, que pode ser mobilizado quando necessário.

Para Howard, isso representa um futuro muito mais interessante para jogos, em vez de lutar constantemente por hardware mais robusto para potencializar gráficos mais brilhantes:

“As pessoas sempre perseguem isso, e isso vai abrir algumas coisas como escala e fidelidade. Mas se você voltar atrás jogos, a parte da fidelidade não move a agulha em termos de como as pessoas se sentem em relação aos jogos. A facilidade de acesso sim.

“Pode haver jogos que você queira experimentar, onde apenas o tempo que leva para instalar, configurar algo, fazer X, Y e Z, isso limita seu acesso. Isso é um atrito para você tentar algo, e tentar agora faz ser capaz de entrar rapidamente em seus jogos e tentar algo…”

”O streaming tem essa capacidade, e em qualquer dispositivo que esteja abrindo o acesso, em oposição a um aumento de fidelidade gráfica do tipo ciclo de relógio.”

“Se eu vir algo como Untitled Goose Game, parece que você deve ser capaz de começar imediatamente. Mas talvez você precise voltar para casa, então você precisa fazer o download, e então talvez você tenha esquecido.”

”Ou se seus amigos estão jogando alguma coisa, ‘Ei, junte-se a mim, junte-se a mim agora.’ Bem, eles vão jogar amanhã? É um problema muito solucionável. Eu diria que está praticamente resolvido; é apenas um problema de acesso à largura de banda, que muito hardware e um bom software vão tornar ainda melhor.”

O maior obstáculo, claro, é a infraestrutura. Como o Stadia demonstrou, o acesso a jogos em nuvem sem atrito depende de onde você está no mundo, da força de sua conexão de banda larga e de uma miríade de outros aspectos de um sistema tão fortemente dependente da Internet.

Mas, como Howard observa, o mesmo acontecia com os filmes quando eles começaram a ser transmitidos. E, como acontece com a necessidade de múltiplas métricas de sucesso, sempre haverá a necessidade de múltiplos canais de distribuição.

Alguns usuários sempre preferirão baixar um jogo ou comprar o disco para executá-lo nativamente. Outros podem preferir uma combinação, com um aplicativo que lida com parte do trabalho, como interface ou efeitos, para reduzir a quantidade de dados transmitidos.

“Há muitos sabores disso, e acho que nos próximos cinco anos [o streaming] se tornará cada vez mais popular, e depois disso talvez seja a forma principal de as pessoas jogarem”, diz Howard.

Apesar dos muitos pontos de entrada para o ecossistema do Xbox, ainda existem preocupações de que todos os títulos futuros da Bethesda serão restritos aos canais controlados pela Microsoft.

O chefe do Xbox, Phil Spencer, disse na época que os jogos da Bethesda serão lançados em Xbox e Win 10, e outras plataformas serão julgadas “caso a caso”, e Howard reitera que os detalhes do negócio ainda estão sendo finalizados. Quando se trata de lançamentos desse tipo, ele diz:

“Para ser honesto, não passamos por tudo isso”.

“Nós vemos isso, e sempre vimos por nós mesmos, caso a caso”, diz ele.

“Faremos isso como parte da Microsoft também. Eles têm sido bastante abertos em outras plataformas e não apenas no Xbox. Esta é uma perspectiva externa, mas se você voltar dez anos na Microsoft, não esperaria que eles ter um pacote Office completo em um iPhone também.”

“Não posso realmente projetar onde as coisas estarão, exceto para dizer que fizemos esse tipo de exercícios como independentes. Se você olhar para todos os jogos Elder Scrolls, tem havido alguma exclusividade no Xbox ou com a Microsoft em parceria com todos os jogos.”

”Morrowind é basicamente um exclusivo do Xbox em consoles, Oblivion foi um exclusivo de longa data, e os DLC’s de Skyrim foram todos exclusivos por um longo período. Vamos decidir o que faz mais sentido para nosso público quando chegar a hora, e eu posso não projete realmente hoje o que parece.”´

A Microsoft já disse que honrará os acordos anteriores de exclusividade do PlayStation para Ghostwire: Tokyo e Deathloop, e mostrou ao longo dos anos que não é avessa a alguns títulos de propriedade da Microsoft lançados em outras plataformas. Minecraft é talvez o exemplo mais óbvio, mas mesmo os títulos Ori e Cuphead chegaram ao Nintendo Switch.

Em última análise, é difícil imaginar que, apesar do poder que a Microsoft agora tem sobre a Bethesda, ela poderia restringir The Elder Scrolls VI, por exemplo, às suas próprias plataformas, especialmente devido à piada de que seu ancestral Skyrim está disponível em todos os dispositivos imagináveis, incluindo Alexa.

“Eu concordo que é difícil de imaginar”, Howard sorri, mas não oferece mais nada sobre o assunto.

Teremos uma descrição completa dos destaques da sessão de apresentação com Howard na segunda-feira, 2 de novembro.